Название книги:

Северная невеста

Автор:
Катерина Полянская
Северная невеста

ОтложитьЧитал

Шрифт:
-100%+

Глава 1

Мелкие звезды неспешно таяли в небе.

Я с ногами забралась в кресло и сейчас, кутаясь в мохнатый плед, ждала появления кого-то из слуг. Холодно… И на душе муторно. Никогда не считала себя неудачницей, а тут…

Все началось с поступления в школу. Дар у меня обнаружили, но такой слабый, что только травы заговаривать его и хватало. А на домашнего учителя в большой семье денег не было, пришлось перебираться в Шантоккар. С самого начала как чувствовала, что ничем хорошим это закончиться не может!

Так и вышло. Уже в первые дни обучения скромную и обычно незаметную меня невзлюбил директор сего славного учебного заведения. Ну, как невзлюбил… Просто вспомнил, что давным-давно знал мою мать, достойную леди Эллирит. И то, что что-то они там не поделили между собой, тоже вспомнил. Ну и пошло-поехало… Самая тесная комнатка в дальнем крыле, бесконечные стычки с его сынком, пристальное внимание местных ловеласов всех возрастов… И без проблем с учебой тоже не обошлось.

Тут надо признаться, что тихая и в основном мирная я, когда надо, постоять за себя умею. А в последний год делать это приходилось часто. Так что весело было всем: и нам с достопочтенным мэтром Лурденом, и незадачливым ловеласам, и тем, кто просто наблюдал за военными действиями со стороны. Последним, я полагаю, в особенности.

Закончилось все печально. Два дня назад, когда почти все мои сокурсники со счастливым смехом скрылись во вспышках телепортов, я уныло брела по оранжерее. Здесь иссохший листок срежу, там износившееся заклинание подправлю. А все потому, что у мэтриссы Ламберты как раз помощница захворала, а заменить девушку оказалось некем. Надо ли объяснять, что этой чести удостоилась моя скромная персона?

Директор появился ближе к вечеру. Важный, степенный, сдержанный, как и положено уважаемому господину. Блестящие каштановые волосы каскадом струились по черному бархату мантии. Зеленые глаза, как сейчас помню, светились торжеством. Никогда бы не подумала, что цвет трав способен оказаться настолько чужим и холодным…

– Соберите вещи, госпожа Витронская, – велел Лурден, с деланым интересом разглядывая пышный бутон розы. – Очень скоро вам предстоит долгий путь.

– И куда же, позвольте узнать? – Я приподняла бровь и настороженно посмотрела на своего влиятельного врага. Кого-то ждет внеплановая практика?

Но в реальности дела обстояли куда хуже.

– Дорогая моя госпожа, – сладко протянул мэтр, – а слышали ли вы о Северном договоре? – и застыл, выжидающе глядя на меня. А на дне зеленых глаз затаилось торжество.

Я? Слышала. Южная империя и поделенный на мелкие княжества Север постоянно воевали между собой. Противостояние длилось многие века. Кланы снежных земель грызлись друг с другом и одновременно успевали портить кровь нам. Императорская армия давно стерла бы противника с лица земли, но уж больно сильны были их маги.

А недавно ситуация кардинально изменилась. Нет, перевес ни на чью сторону так и не пришел. Но враги наконец поняли, что не добьются ничего стоящего, пока будут колошматить один другого. И объединились. Вроде бы даже побеждать начали. Вот тут-то наш молодой император и струсил! То есть, я хотела сказать, неожиданно воспылал желанием подружиться с соседями.

Итогом сему стал Северный договор. Который я, само собой, в глаза не видела, но в народе поговаривали, будто правители в знак примирения задумали обменяться невестами. То есть несколько приближенных нашего императора возьмут в жены северянок, ну и наоборот. Несколько дочерей империи отправятся в долину вечной мерзлоты.

Но это все слухи, не более.

Во всяком случае, именно так я рассуждала до злосчастного разговора с господином директором.

– Вот и славно, – насладившись короткой паузой, заполненной моими воспоминаниями, кивнул учитель. – Потому что очень скоро вы покинете империю. Чтобы выйти замуж.

Что он сказал? А это точно не слуховые галлюцинации? Здесь разные цветы растут…

– Да это же незаконно! – потрясенно выдохнула я и на миг зажмурилась, силясь взять себя в руки. – После того как наличие дара подтвердилось, я обязана пройти надлежащее обучение!

Если бы не это глупое правило, ни за что бы не уехала из дома. Но закон есть закон. Или не для всех?

– Разумеется, вы правы, – с тонкой улыбкой кивнул Лурден. – Но ситуация исключительная. К тому же император уже подписал соответствующий указ.

Одним только богам известно, каких трудов мне стоило устоять на ногах. Но в графе «самообладание» смело можно было мысленно ставить себе «зачет». Даже на лице никаких эмоций не появилось.

– Не переживайте, моя дорогая госпожа Ариадна. Кем-то всегда приходится жертвовать…

Деликатный стук в дверь раздался как раз тогда, когда я размышляла, как лучше поступить: сбежать или написать короткое письмо домой. Оба варианта были провальными, но от мысли, что они есть, на душе становилось немного легче. И слезы на глаза не наворачивались.

– Не заперто, – отозвалась я и плотнее закуталась в плед.

Худощавая женщина, дымчатой змейкой проскользнувшая в дверной проем, в состав местной прислуги точно не входила. Но кто же это тогда?.. Внутри повеяло холодком.

– Доброе утро, льера, – склонилась в вежливом поклоне незнакомка. – Меня зовут Вида, и с этого дня я назначена вашей личной камеристкой.

Удивление накрыло меня бурной волной, потребовалось некоторое время, чтобы справиться с дыханием. Камеристка? Интересно, ее из дворца прислали или от будущего мужа?

Пригляделась к женщине повнимательнее и пришла к выводу, что все-таки второе. Уж слишком внешность северная. Тонкая, вся какая-то серая (но не унылая, а скорее серебристая) и прозрачная, воздушная и холодная. Словно застывшая. Ни единой лишней эмоции на удлинненном лице с выделяющимися скулами. Губы тонкие, немного тронутые перламутровой помадой. Обычные для северян прозрачно-голубые глаза, но волосы… черные точно смоль, как мои собственные, но с изредка попадающимися белоснежными прядями.

– Рада знакомству, – доброжелательно кивнула я. Лучше иметь с ближайшим окружением хорошие отношения, приобрести врагов всегда успею. – Ариадна Витронская.

Впрочем, о второй части имени скоро придется забыть. Еще и это их «льера»…

Как ни странно, улыбалась северянка тепло. Никакого напряжения с ее стороны не ощущалось, так что я спокойно доверила себя заботам новоявленной камеристки. Сама же невольно продолжала рассматривать ее волосы.

– Да, я полукровка, – не выдержала наконец Вида и взглянула на меня с едва уловимым вызовом. Тут же поторопилась опустить глаза, но я все равно заметила. – Если вы имеете возражения, во дворце меня заменят кем-нибудь другим.

Против? Я? Да мне вроде бы все равно…

– Нет, просто… Разве так может быть?

Тихий смех перезвоном льдинок заполнил небольшую комнатушку.

– А почему нет? Люди-то одинаковые, разве что цветом волос да жизненным укладом отличаются.

И в самом деле, что это я!

Платье и все необходимое тоже прислали из дворца. Как объяснила Вида, император не имел желания позориться перед соседями, а надежды на то, что рядовая студентка сможет себе позволить «приличный» на взгляд высочайшей аристократии наряд, было мало. К тому же невест решили одеть одинаково, чтобы никто не выделялся.

Насыщенно-синий атлас выгодно оттенял светлую кожу, и глаза стали казаться особенно яркими, синими до невероятного. Пожалуй, если бы не черные как смоль волосы, северяне вполне могли бы принять меня за одну из своих. А так… Одни только ясные боги ведают, какая встреча ждет иноземную невесту в царстве вечной мерзлоты.

– И много нас, таких счастливых? – поинтересовалась я, пока Вида сооружала сложную косу и украшала ее многочисленными шпильками с узорчатыми снежинками.

Ответ поверг меня в ступор.

– Вы одна.

Да быть того не может! По слухам наш любимый правитель решил облагодетельствовать женами едва ли не все посольство, невзирая на возраст и должности. Или врет молва?

– А ты ничего не путаешь?

В зеркале над моей головой отразилась тонкая улыбка камеристки.

– Нет, льера, не путаю. Ваш император и в самом деле предложил представителям посольства невест. Для укрепления добрососедских связей, так сказать. Девушек свезли со всей страны, представили гостям, а возьми да окажись, что этих гостей дома кого жена, а кого нареченная ждет! Еще вчера приглашенные кандидатки по домам разъехались.

– Выходит, меня предлагали особенно настойчиво?

О, в умении господина директора быть убедительным сомневаться не приходилось! И не пожалуешься никому: достаточного влияния моя семья не имела, а император идею Лурдена поддержал. Да и увижу ли я того императора?

Но, даром клянусь, с мэтром мы еще встретимся! Ради этого даже в снежные земли отправиться можно.

– Вас предлагали единственному свободному мужчине в окружении великого князя. Притом так настойчиво, что отказаться льер Арлит не сумел, как ни старался. А старался он сильно, уж поверьте мне!

Хотелось сейчас же расспросить поподробнее о личности жениха, я даже рот уже открыла, но настойчивый стук в дверь спутал все планы.

– Едут! – Не дожидаясь позволения, в комнатку влетел один из мальчишек-слуг. – Госпожа Ариадна, там северяне уже едут!

Да я теперь и сама прекрасно расслышала стук копыт под окнами.

В душе бурной волной поднималось возбуждение. Нет, так не пойдет! Усилием воли взяла себя в руки, разве что позволила сохраниться на лице выражению легкой заинтересованности. И терпеливо дождалась, пока Вида закончит работу.

– Распорядись насчет вещей, – напомнила камеристке и, окинув последним взглядом комнатушку, служившую мне домом минувший год, скрылась за дверью.

Медленно проскользила по коридорам, шелестя тяжелыми юбками, обвела прощальным взглядом каменные стены, вдохнула запах древности, сырости и высушенных трав. В отдаленном крыле в большинстве своем как раз и жили травники и целители – как самые бесперспективные. Но какие бы отношения ни сложились у меня с местным директором, было и хорошее. Школа многое дала своей воспитаннице за сравнительно короткий отрезок времени.

 

А теперь даже попрощаться толком времени не было! Глаза опалили готовые пролиться слезы, все мое существо душил беззвучный вопль протеста. А в голову закралась совсем уж непотребная мысль: а что, если нарушить распоряжение? Лурден мне теперь никто, стало быть, и наказывать права не имеет. Да и как он может меня наказать?

Губы дрогнули в мстительной улыбке. И ведь знала, что поступаю глупо и необдуманно, но интуиция тихонько шептала: «Правильно. Так сейчас нужно». А этой коварной даме я привыкла доверять, как, впрочем, и любой травник. Потому подхватила тяжелые юбки и, наплевав на приличия, понеслась в противоположном направлении.

Жаль только, ребята сейчас на каникулах…

Но посетить одно из полюбившихся мест мне ничто не мешало. И не встретился по пути никто… Я взбежала по винтовой лестнице, толкнула обыкновенную деревянную дверь и уже миг спустя из окна башни наблюдала, как Лурден встречает трех конных. С такой высоты особенно не разглядишь, так что, пока имелось время, я переключилась на другие дела. Коснулась ладонью древней каменной плиты и прикрыла глаза, вспоминая, как всего несколько дней назад развешивала здесь сушиться травы. Несколько пучков до сих пор остались на месте.

– Лурден взбесится, – в ломком и каком-то надрывном голоске слышалась плохо скрываемая радость.

Вздрогнула от неожиданности и обвела заполошным взглядом не слишком просторное помещение.

– Ты откуда здесь?

В дальнем углу, на ворохе грязной соломы (и кто только притащил сюда подобную дрянь?), согнув ноги в коленях, полулежал худосочный паренек. Из слуг, смутно припомнила я. Рыжие волосы мальчишки забавно топорщились, большие карие глаза нервно блестели, а местами разодранную одежду украшали подозрительные бурые подтеки.

Отвечать мне явно не собирались.

– Почему ты находишься в закрытом для челяди помещении? – подпустила в голос требовательных ноток.

Парнишка все так же молча немного повернулся. И я зажала рот ладонью, чтобы не вскрикнуть. Лурден! Ну а кто еще, скажите на милость, мог пройтись по спине мальца хлыстом?

Хорошо хоть рана оказалась единственной.

– Ну-ка повернись, – приказала своей «находке», после чего прошла к одной из стен и нажала на немного выступающий камень. Часть плиты бесшумно отъехала в сторону, открывая доступ к шкафу с зельями. Нужное оказалось на месте! Не обманула меня интуиция. – Сейчас я обработаю рану, а ты мне расскажешь, чем прогневил руководство, идет?

Рыжий кивнул. Вот я рассеянная! Не заметила сразу, что не ехидством и насмешкой блестят его глаза, а еле сдерживаемыми слезами. А пацаненок еще и хорохорится!

– Господин директор изволил почтить своим вниманием одну из огневичек, а она с перепугу удрала из школы. Если это всплывет, та-а-акой скандал разразится…

Могу себе представить. Особенно сейчас, когда сам император посетил наши края…

– А ты, значит, помогал?

– Ага.

С раной управилась в два счета, там только на вид все было так страшно. А на деле… Промыть, обработать, освободить от запекшейся крови, остатков рубахи и набившихся соломин, нанести обезболивающую и заживляющую мази – и готово. Согласись пациент раздеться до пояса, еще быстрей управилась бы, но он уперся. Ишь, скромник какой! Ну да ничего, и так быстро сработала.

Но надо спешить!

– А теперь слушай меня внимательно… Ты же не хочешь остаться здесь и дождаться момента, когда Лурден освободится?

Если я уйду, именно так и произойдет. Поднимаясь в башню, я была слишком взволнована, чтобы заметить магические замки и щиты. Первые призваны не пустить к пленнику слуг, вторые непременно должны были среагировать на внутреннюю силу мага. Вот когда порадуешься, что этой силы во мне почти нет. На замки хватило, а вот сигналки хилую травницу не почуяли.

Рыжий торопливо кивнул, готовясь внимать.

– Кстати, меня Нирван зовут.

– Позже будем знакомиться! Сейчас замотаешься в мою шаль и незаметно проберешься во двор, там назовешься моим личным слугой, а лучше служанкой. Такое никого удивить не может. Ну, чего встал, живо!!!

Но спасенный от директорского гнева медлил.

– И ты не попробуешь сбежать?! – во взгляде мальчишки недоверие смешалось с легким презрением.

В чем-то я его, наверное, даже понимала.

– Нет. Но я надеюсь однажды вернуться, – и сама вытолкнула его на лестницу.

Мэтр, конечно, быстро разберется, кто к этому руку приложил, но виновница уже будет недосягаема. А мне лучше поспешить, и так непростительно опаздываю…

– А вот и она! – с плохо скрытым облегчением выдохнул господин директор и метнул на виновницу переполоха взбешенный взгляд.

Клянусь своим туманным будущим, Лурден успел подумать, что я сбежала! Могу себе представить, сколь низко опустилась его самооценка. Это же только вообразить: за неполные сутки именитого колдуна умудрились провести дважды. И кто! Какие-то безвестные студентки!

– Прошу прощения за опоздание, сиятельные господа. – Я покаянно склонила голову и вымучила бледную улыбку.

Директор школы поспешил спрятать неприязнь за маской благодушия.

– Женщины! Они опаздывают вне зависимости от возраста и положения. Идите сюда, дорогая, я представлю вас нашим гостям.

Дорогая? Хм… Не удивлюсь, если этот интриган что-то поимел, вытолкав меня из родных земель.

Но ехидство пришлось оставить глубоко внутри. Знакомство с гостями в тот момент было куда как важнее.

– Госпожа Ариадна Витронская, – изрек мэтр и выдержал паузу, давая мужчинам возможность как следует меня рассмотреть.

После чего представление продолжилось.

– Его императорское величество Николас Третий. – Естественно, монарх оказался первым, к кому меня подвели.

Молодой человек аристократической наружности с тонкими чертами лица и каштановыми волосами до плеч скользнул по мне равнодушным взглядом и сосредоточился на кубке с чем-то прохладительным, который ему как раз поднесли. Прошедшей зимой только что коронованный Николас приезжал к нам с официальным визитом, так что особого интереса его венценосная персона во мне не вызвала.

Разве что любопытство тихонько шелохнулось: интересно, он тоже женится на северянке? Условия-то договора вроде как обоюдные…

– Льер Ривел Дрэгон, временный Хранитель Дома Замерзшей Розы. – Меня настойчиво увлекли к следующему мужчине – костлявому старику, невзирая на жару затянутому в черный бархат.

Ясные боги, надеюсь, жених не он?

Под пристальным взглядом абсолютно черных глаз я оцепенела, словно обессилевшая мышка перед здоровенным котом. Выдержки не хватило даже на приличествующие случаю реверансы.

– Так эта юная особа и есть ваша лучшая ученица? – одобрительно приподнял практически отсутствующие брови жуткий Хранитель-чего-то-там.

А я едва не опозорилась. Одни только недавно упомянутые боги ведают, каких трудов мне стоило не расхохотаться им всем в лицо! Но притаившееся на дне души понимание того, что очень даже может выйти и что эти интриганы сейчас перехитрят друг друга, помогло сдержаться. Лучшая так лучшая, вы только потом сильно не расстраивайтесь!

К следующему мужчине меня подтолкнули едва ли не пинком, чтобы ничего лишнего ненароком не сболтнула.

– Ваш жених, госпожа Ариадна, – со скрытым торжеством (но я-то знала!) ознаменовал свою феноменальную пакость Лурден. У-у, зараза! – Льер Арлит Дрэгон, наследник Дома Замерзшей Розы.

Типичный северянин даже не соизволил оторвать от солнечного пейзажа за окном льдисто-голубых глаз. Сразу ясно, жена ему о-очень нужна. Просто жизненно необходима!

Короче, нервы у меня сдали вовремя.

– Так вот какого бедолагу вы осчастливили мной? – вздохнула сочувственно и прошлась взглядом по худощавой фигуре жениха. Далекий, холодный, белоснежный… Из интересного только черная не то пентаграмма, не то снежинка над левой бровью.

– Вижу, ты тоже счастлива, дорогая? – с неожиданным пониманием хмыкнул благоверный. Слово-то какое, прямо оторопь берет!.. – Что ж, что-то общее у нас уже имеется…

Глава 2

Карета прибыла вместе с Видой. Откинувшись на обтянутую алым бархатом спинку мягкого сиденья, я окинула школьный двор прощальным взглядом. Вот и все.

– На ночь вам выделят покои в резиденции императора, а утром помолвки – и в путь, – негромко рассказывала камеристка о дальнейших планах.

– На настоящих санях! – поделился радостью Нирван, старательно косивший под девочку. И получалось же!

А вот я восторгов мальчишки пока не разделяла.

– Помолвки? – переспросила настороженно.

Разве не она мне сегодня говорила, что остальных невест отослали?

– Сестра льера Арлита прибыла в Шантоккар, чтобы выйти замуж за вашего императора и тем самым восстановить мир и покой на Севере и Юге. По официальной версии… На самом деле Кадира так ругалась, что самым темпераментным южанкам впору убиться от зависти собственными веерами!

На душе стало совсем горько. Не оттого ли, что мне самой срочно требовалось выплеснуть душащие меня эмоции? И покидать родные места не хотелось. В то же время я мелко дрожала от предвкушения и испытывала почти детское любопытство перед покрытым тайной будущим.

– Есть и еще несколько девушек менее знатного происхождения, – попыталась утешить меня Вида.

Дом Замерзшей Розы… Красиво звучит. Да и жених очень даже симпатичный, жаль только замороженный.

Но это ничего, главное, чтобы не отмороженный!

Самоутешения сыграли свою роль, и я даже смогла выдавить улыбку.

– Расскажи мне про него, а? И про северные земли тоже.

– Джаанд, – поправила меня Вида. – Так называется княжество вашего жениха. Земля Замерзшей Розы.

Всю недолгую дорогу до места ночевки камеристка рассказывала мне о будущем муже. Молод, хорош собой, поговаривают, неплохой маг и близкий друг великого князя. Это светлая сторона. Сдержанность и высокомерие вообще в счет не идут, для северян эти качества врожденные. А вот то, что от одного упоминания о нем половину северных земель в дрожь бросает, а другая половина, менее уравновешенная, предпочитает по-тихому прикопаться где-нибудь в сугробе – уже серьезно.

Отодвинула ноготком шторку и еще раз взглянула на будущего мужа. Что же, придется заготовить впрок успокаивающих отваров. А кому из нас двоих в итоге снадобья понадобятся – это уже дело десятое.

– А еще ходят слухи, будто бы льер Арлит возглавляет Тайную канцелярию Севера, но это из непроверенных источников.

Здесь поток информации на время прервался. Карета плавно остановилась перед парадным входом во дворец. Выбравшись, я успела заметить удаляющиеся спины императора и Хранителя. А вот жених исчезать не торопился. Хотя явно маялся от непривычной жары и даже рискнул расстегнуть две верхние пуговки камзола и распустить шнуровку рубахи. Вот, дорогой, я уже дурно влияю на тебя! Мелочь, а как приятно…

К сожалению, приятное длилось недолго.

– У меня крайне печальная новость, льера. – Блондин подступил ближе, но руки мне не предложил.

Да неужели? Можно подумать, за последние три дня я слышала другие…

– Меня сочли непригодной невестой и решили отослать за ненадобностью? – но понадеяться-то можно!

Ледяной льер выглядел таким букой, что не подколоть его было выше моих скромных сил.

– И не надейся, – в уголках бледных губ поселилась тень улыбки. – Просто местные слуги лентяи и неумехи, как, впрочем, и все южане, потому не успели освободить и подготовить покои моей невесты. Но не переживай, я готов временно потесниться. – С этими словами он круто повернулся и зашагал к услужливо распахнутым лакеем дверям.

Что ж, 2:1. И пока не в мою пользу.

Пришлось догонять, потому что блуждать в одиночестве по местным коридорам я не имела никакого желания.

– Мы нарушаем все возможные приличия, – с затаенным восторгом сообщила жениху.

Не оттого, что нам предстояло ночевать рядом друг с другом, просто нарушать правила я любила всегда. И, чего уж там скрывать, побаивалась, что с приездом в одно из северных княжеств придется ходить по струнке. Но нет, вроде бы пронесло!

– Ты даже не представляешь, сколько этих самых приличий мы сегодня нарушим, – загадочно произнес Арлит, распахивая передо мной дверь.

Ответить я не успела, главным образом потому, что пришлось сосредоточиться на том, чтобы не упасть в темноте. Придумал тоже пропускать меня первой в незнакомые и совершенно не освещенные покои!

Чтобы Арлит на меня не налетел, быстро сделала несколько шагов, углубляясь в темноту. Как-то не хотелось начинать знакомство столь тесным и болезненным образом.

 

И вот тут произошло неожиданное…

Несколько событий совпали во времени. Меня толкнули, отчего я чуть не упала, и окутали чем-то теплым и подозрительно тяжелым. Живым?!! Ой, мама… Не успела я как следует испугаться, как ухо обжег сладострастный шепот:

– Милый, возьми меня прямо сейчас…

Э-э-э… Полный шок и ступор!

На пол я все-таки свалилась.

Как раз в этот животрепещущий момент и зажегся свет.

– Бесье разберет, как у них тут все устроено, – проворчал будущий супруг, моргнул и недоуменно обозрел меня, валяющуюся на полу с голой девицей в обнимку.

Наблюдение первое: эта дамочка поджидала не кого-нибудь, а именно его! Мне, конечно, параллельно, с кем коротает время полузнакомый льер, но унижать себя не дам! Наблюдение второе: видимо, в резиденции действительно с местами напряг, потому что в так называемых покоях комната была всего одна. Третье: кровать здесь тоже одна, а нас уже трое! И это еще Вида с Нирваном не подошли.

Резюме: ситуация мне уже не нравилась!

– Льер Арлит, под нарушенными приличиями вы случайно имели в виду не голую женщину в своей постели? – осведомилась вкрадчиво и полоснула взглядом отличившегося женишка.

Собственно, никто и не ожидал, что брак, состряпанный Лурденом, окажется удачным.

– Я ее не… – Северянин не то застонал, не то зарычал, стремительно приблизился к нам и вздернул испуганную дамочку на ноги. – Вон!!!

К двери гостья летела с собственной одеждой наперегонки.

– Не поверишь, замучился уже придворных красоток из своей спальни выкидывать, – посетовал мой будущий муж и, видимо, в поисках сочувствия опустился рядом со мной. Прямо на пол.

Думает, пожалею?

– Бедный, несчастный льер! – Я сузила глаза и тонко улыбнулась. – На нем буквально виснут красивые женщины, а он – кто бы мог подумать?! – не рад!

Арлит устало вздохнул и прислонился спиной к высокой кровати. Но вроде бы не обиделся.

– Сарказм неуместен. Или, может быть, ты уже ревнуешь?

– Мечтай! – Я гневно сверкнула глазами и воинственно скрестила руки на груди.

Что это он улыбается?

– В таком случае приношу извинения за произошедшее недоразумение. Даю слово, подобное больше не повторится.

Охотно верю. Ведь среди моих вещей не только успокоительное есть, но и жаропонижающее, сердечное… слабительное. А завтра, если я хоть что-нибудь понимаю в дворцовом этикете, нас всех ждет праздничный завтрак. Совместный. В общем, никому не советую тянуть руки к моему туманному будущему.

Но предупреждать не стану, так интереснее.

– Слов и извинений мало. Мне нужна услуга.

Белоснежные брови очень выразительно поползли вверх.

– Ты же понимаешь, что отделаться друг от друга нам не суждено? – Мысли северянина ушли совершенно не в ту сторону.

Правильно, что у кого на уме…

– Я не об этом. – Ехидство как ветром сдуло, теперь я смотрела на будущего мужа серьезно, даже с горечью. – События последних дней развивались настолько стремительно, что я не успела сообщить родным о своей дальнейшей судьбе. Лурден не позволил. Можно хотя бы письмо напишу?

Ясные боги, каких трудов мне стоило не посмотреть на него с мольбой! Не расплакаться, не начать жаловаться на нелегкую долю, держаться уверенно. Доказать, что достойна того, чтобы называться ледяной льерой.

К счастью, молчание длилось всего миг.

– Распоряжусь насчет бумаги и письменных принадлежностей, – спокойно, даже прохладно проговорил блондин и, поднявшись, скрылся за дверью.

Несмотря на знойное лето в коридорах дворца царила прохлада. Стараясь не привлекать к себе внимания, я неслышно скользила из птичьей башни по направлению к покоям жениха.

А в небе белоснежной стрелой летел голубок, унося коротенькое послание в Канти, недалеко от которого обосновалось мое семейство.

Мама, наверное, будет плакать… Сестры – смеяться, братья – сочувствовать и порываться «набить морду хлыщу вымороженному». А потом придет как всегда рассудительный отчим и восстановит порядок в доме и всеобщее спокойствие. Так всегда бывало.

Воспоминания затуманили глаза слезами. Не скоро я теперь увижу родные места! Если увижу вообще…

И совершенно неудивительно, что под эти мысли я умудрилась заблудиться. То есть не совсем заблудиться – помню, мы с Видой, когда она провожала меня в башню с голубями, проходили по коридору с огромным фикусом почему-то розового цвета. Только сворачивать здесь следовало вправо. А я что сделала? Прошла нужный поворот и лестницу пропустила.

Обругала себя, рассеянную, и собралась скорректировать направление, но услышала знакомый голос. И не смогла устоять. Шагнула ближе, потом еще ближе, и еще и, наконец, уткнулась в приоткрытую дверь.

– Лицо проще сделай, – веселился император, – а то можно подумать, я тебе зомбика лежалого подсунул, а не молодую и достаточно привлекательную девушку!

Отблески камина играли на волосах Арлита, делая их красно-оранжевыми.

– Издеваешься? Чудо еще, что она совершеннолетняя!

Знаю, подслушивать нехорошо. Но раз уж ноги сами зачем-то принесли меня сюда, глупо было бы не воспользоваться ситуацией. Чем я, собственно, и занялась.

– По заверениям мэтра Лурдена, еще и неплохой маг.

– Мне не со способностями ее жить, если ты вдруг забыл, в чем заключаются супружеские обязанности, – в голосе будущего благоверного хрусталем звенели льдинки.

А Николас только посмеивался.

– Согласен, обмен не совсем равноценный, с Кадирой эту малышку не сравнить. Если не найдешь ей другого применения, поселишь где-нибудь в южном крыле своего замка и будете жить долго и счастливо. И почти отдельно друг от друга.

Южное крыло… По обычаям льеров гости, которых размещали с таким «комфортом», воспринимали это как смертельное оскорбление.

Внутри похолодело. А кому нравится чувствовать себя разменной монетой? Уж точно не мне. И надежда однажды вернуться в родные края таяла на глазах. Что делать? Что же мне делать?

Дослушивать мужской треп, плавно перешедший на прелести совершенно незнакомых мне дам, не стала. Надо срочно что-то решать. Надо думать… А как хотелось просто уткнуться в чье-то плечо и почувствовать себя маленькой и беззащитной!

– По какому поводу слезоразлив?

Вздрогнула и резко обернулась. Не дворец, а проходной двор какой-то! В собственных покоях не уединиться! Ладно, комнатка не моя, но это же не повод врываться в нее всяким девицам блондинистой наружности.

– Он тебя послал, да? – с наигранным участием осведомилась светловолосая красавица. – Не расстраивайся, не ты первая, не тебе и последней быть.

Не опознать в изящной светловолосой девушке северянку смог бы разве что слепой. Миг ушел на то, чтобы разглядеть знакомую надменность на бледном, словно бы покрытом инеем лице, молочного цвета волосы, заплетенные в сложную косу, и роскошное платье, отороченное мехами. В нашу жару!

Вывод был очевиден: передо мной стояла недавно упомянутая Кадира. То есть это я перед ней стояла и лихорадочно подбирала слова, чтобы объяснить недоразумение. Очередное за сегодняшний день.

Будущая родственница нашлась первой:

– Мой брат тебе не по зубам, крошка. Иди поищи более легкую добычу. – И она широко распахнула дверь, требуя сию же минуту исполнить приказ.

Нет, я все прекрасно понимаю. Им меня навязали. Происхождением не вышла, обучение не закончила, с даром тоже не все ладно, хоть будущему семейству об этом пока и не известно. Еще и из вражеского стана!

Но! Ведь я и сама не стремлюсь замуж. Не могли они подобрать дочь кого-нибудь из высших аристократов, которую с пеленок готовили к браку по расчету? Уж эта возражать не стала бы и в один миг поставила бы на место будущее семейство. И собственное место в этом самом семействе четко обозначила бы.

А я что, хуже?

Постаралась придать лицу непроницаемое выражение и окинула взглядом северянку, а заодно и распахнутую дверь.

– Льера Кадира, я полагаю?

Невеста императора заметно озадачилась.

– Да… нас представляли?

– Не думаю, но сейчас самое время, чтобы исправить досадное упущение, – сладко улыбнулась и шагнула ближе. – Без нескольких часов льера Ариадна Витронская. Впрочем, уже почти и не Витронская. Невеста по обмену, так сказать.

На мгновение на снежном лице проступило удивление и тут же скрылось под ледяной маской.

– Невеста Арла, значит? – Вздернутые брови лучше всяких слов говорили, что представляла меня ледяная красавица совсем не такой. Что ж, ее проблемы! – Ну, здравствуй, сестра по несчастью!


Издательство:
АЛЬФА-КНИГА
Книги этой серии:
Поделится: